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Eje de la dirección

El eje de la dirección es el elemento de unión entre el volante y el eje delantero. Está situado en el interior de la columna de dirección y se une por una parte al volante y por la otra a la caja de dirección. Normalmente está compuesto de una barra de acero que se une, de forma rígida, a la caja de dirección. Tiene como función transmitir al volante las vibraciones provenientes de las ruedas. El eje de la dirección gira en el interior de la columna de la dirección que está fija. De esta forma se constituye como un órgano de soporte y protección. Para reducir el rozamiento, en los extremos se colocan dos casquillos que soportan el eje. En la actualidad, los ejes son de plástico de bajo coeficiente de rozamiento como el Vulkollan. 

Ante un choque frontal, el eje de la dirección podría causar la muerte del conductor, por lo que los principales fabricantes de automóviles en Estados Unidos propusieron el montaje de volantes en forma de cáliz. En caso de accidente, este tipo de volantes son capaces de repartir la fuerza del choque por toda la circunferencia externa, por lo que el conductor sufriría menos daños. 

Esa barra rígida ha ido evolucionando. En 1959, Porsche presentó un nuevo tipo de eje de dirección formado por elementos telescópicos con un muelle capaz de absorber las fuerzas de un posible choque frontal. En la década de 1960, los fabricantes de automóviles adoptaron soluciones compuestas de ejes y columnas con capacidad de deformación sin penetración en el habitáculo más allá de lo que permiten las leyes de seguridad. 

Además, las marcas del sector de la automoción también han añadido a sus modelos un eje de dirección en posición retrasada, con el objetivo de que se descargue la energía de choque antes de entrar en el habitáculo

En la actualidad existen estos tipos de ejes de dirección: 

  • Eje compuesto por varias partes unidas con juntas articuladas o elásticas, dispuestas de forma que giren entre sí sin penetrar en el habitáculo; este sistema consta generalmente de soportes del eje que ceden a la acción de las solicitaciones, cuando éstas son superiores a un cierto límite.
  • Eje con elemento telescópico que absorbe la energía incorporada (hidráulico, de fricción y deslizamiento, elástico). 
  • Eje con un elemento deformable progresivamente. Ha sido adoptado en el coche experimental Sigma, de Pininfarina (1963).

No se debe perder de vista el significado de dirección y es que este conjunto de piezas permite a cualquier vehículo modificar su trayectoria para seguir un camino deseado. Es el conductor el que decide el ángulo de giro de las ruedas directrices, que suelen ser las delanteras en los coches de tracción delantera

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